WAGON DAYS ogni anno a KETCHUM al Labor Day Weekend: dal 1958 si celebra la tradizione dell’Old West e delle origini minerarie della Wood River Valley

Ketchum è una cittadina della Wood River Valley in Idaho a 1.780 m d’altitudine, adiacente a Sun Valley. Entrambe si trovano nelle setssa vallata ai piedi della Bald Mountain, famosa per lo sci, ma anche per la pesca, le camminate, le escursioni a cavallo, le gallerie d’arte. E’ una “Small town, big life,” che deve il suo nome a David Ketchum, un cacciatore di pellicce locale ed una guida. Verso la fine del 1800, con il boom dell’estrazione mineraria, i carri trainati da muli o cavalli erano il mezzo essenziale per sviluppare il commercio. Sugli stretti e rocciosi sentieri di montagna, sopra quella che oggi è la località di Sun Valley, una carovana di 30 carri con ruote di 2 metri di diametro, trainati da 200 muli, effettuava il viaggio andata e ritorno in due settimane, trasportando minerale grezzo dalla miniera di Elkhorn Mine vicino a Ketchum alla ferrovia di Kelton, Utah. La carovana di carri si chiamava “The Big Hitch”. Le carovane di minerali erano un collegamento essenziale tra la civiltà ed i campi minerari che costellavano il centro dell’Idaho prima degli inizi del 20° secolo. Un’impresa di questo genere era gestita da un imprenditore di Ketchum, tale Horace Lewis: la Ketchum Fast Freight Line  spostava merci verso l’entroterra – da asce ai pianoforti, dai vestiti al whisky. Dopo la consegna i carri tornavano carichi di minerali grezzi delle montagne dell’Idaho.

Una delle rotte più importanti per i carri di minerali era una tratta di 260 km che partiva da Ketchum, saliva per Trail Creek e si dirigeva alle miniere di Clayton, Challis, Bayhorse e Bonanza nelle vali di Big Lost e Salmon River. Il viaggio richiedeva almeno due settimane; campi per il pernottamento furono organizzati da Horace Lewis per la sua squadra  di 30 uomini e 200 muli. La strada Trail Creek Road – oggi un percorso tra le montagne Pioneer e Boulder – fu costruita da Lewis per la sua carovana di carri. Con l’industria mineraria al picco dell’espansione nella valli di Wood River, Big Lost e Salmon River tra il 1880 ed il 1890 la linea commerciale di carri Lewis Fast Freight Lines includeva 700 muli e 30 carri. Uomini e muli trasportavano in un solo anno oltre 300.000 chili di minerali grezzi alla fonderia a Ketchum.  Complessità immensa condurre i carri in una marcia a scatti, tanto da richiedere esperti mulattieri che guidavano con l’ausilio della propria voce e di un’unica briglia.

Dal 1958 ogni anno durante il Labor Day, Ketchum celebra questi stretti carri merci dell’Old West durante il WAGON DAYS FESTIVAL. Quest’anno in programma dal 30 agosto al 1 settembre . Il festival presenta varie attrattive: dai gunfighter (pistoleri) al recital di cowboy poetry, balli e musica dal vivo, feste e musica di strada “playin’ like it’s payday”, stand gastronomici ed eventi adatti alla famiglie. Non manca il Papoose Club Pancake Breakfast con raccolta fondi, una fiera dell’antiquariato e dell’arte ed ovviamente anche una  Ketchum Art Gallery Walk. In questo modo Ketchum onora il fulgore dell’epoca mineraria, seguendo il desiderio della famiglia Lewis i cui carri sono stati donati alla cittadina con l’impegno di metterli in mostra una volta l’anno. Il primo Wagon Days Festival si tenne il giorno del compleanno di Kate Lewis – la vedova di Horace Lewis, proprietario di Lewis String Ore Wagons. Il pezzo forte di tutto il festival rimane  la Big Hitch Parade, ovvero un’autentica carovana di carri a briglia unica trainata da 16 muli, unico sistema che collegava la gente tra Ketchum, Stanley e Challis con il mondo esterno prima dell’arrivo della ferrovia. E’ la parata non motorizzata più lunga del West con un centinaio di carri, carretti, carrozze, carrozzelle, che attraversano il downtown di Ketchum, accompagnata da personaggi in costume, numerose razze di cavalli, bande musicali professionali e scolastiche che giungono da tutto lo stato e dalle montagne del West.

Per raggiungere Sun Valley sono disponibili voli diretti United dall’aeroporto internazionale di Denver/CO. Denver  è la porta d’accesso ufficiale all’immensa regione del Great American West.

Photo credit: Idaho Tourism – Wagon Days Ketchum Idaho

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